DNA strand illustration

Image copyright
Getty Images

Black Africans are at a disadvantage when it comes to drug treatments because they represent only 2% of the genetic samples used for pharmaceutical research, but a new Nigeria-based genomics company wants to change that.

This dearth of genetic studies on diverse populations also has implications for risk prediction of diseases across the world, according to a scientific paper published by US-based academics in March.

According to Abasi Ene-Obong, the founder and CEO of biotech start-up 54gene, black Africans and people of black ancestry are more genetically diverse than all of the other populations in the world combined, making their genetic information “a huge resource to be tapped”.

He has set up a genetic research laboratory in Nigeria’s largest city of Lagos, from where his team plans to analyse some 40,000 DNA data samples by the end of 2019, with a view to reaching 100,000 over the next 12 months.

image

Media playback is unsupported on your device

Dr Ene-Obong says that knowledge of the role genetics plays in diseases will help in developing relevant treatment.

“Drugs are not even made with Africans in mind, they are not trialled clinically with an African population, so what you have is drugs with lower efficacy for African populations and with poorer safety profiles,” he told the BBC.

New drugs also take time to reach Africa – sometimes between 15 and 20 years, says Dr Ene-Obong.

Image copyright
54gene

Pharmaceutical giants often manufacture drugs for the profitable Western market, and the generic variants are only available in Africa after these companies lose their patents.

Dr Ene-Obong says the way to fix this lag is to increase access to genomic data from African populations to promote inclusive scientific research.

“This will lead to optimised treatment and diagnostic outcomes that will not only treat Africans but also everyone else,” he says.

You may also be interested in:

His biotech firm intends to research diseases like sickle cell, which mainly affect black Africans.

But Dr Ene-Obong says 54gene will also explore the genetic role in non-communicable diseases like cancer, cardio-vascular disease, hypertension, dementia and others.

The start-up is currently working with hospitals in Nigeria to collect DNA samples.

“We don’t interfere with the care the patients are getting, but with their consent… we collect either spit, blood or body tissue for analysis,” Dr Ene-Obong said.

He says the company is not just interested in collecting samples and storing them in a biobank but also improving health care in the communities where they work.

Universal standards

Launched in January, 54gene’s growth has been frenetic. In July, the start-up received seed funding worth $4.5m (GBP3.5m) from investors.

The bulk of the money is being used to expand the lab in Lagos, hire new staff members, and to build an off-grid power supply because of Nigeria’s notorious power outages.

Abasi Ene-Obong

54gene

I see it as reverse brain drain, a sort of brain gain, bringing together talented people who have worked in places where they provide world class medical care”

Dr Ene-Obong left his role as a management consultant in the pharmaceutical sector to start 54gene, which is currently made up of more than 30 researchers who have worked in leading medical institutions in the US and UK.

“I see it as reverse brain drain, a sort of brain gain, bringing together talented people who have worked in places where they provide world class medical care.

“Our goal is to make sure that people are being diagnosed and treated using similar standards of care that you’ll find in the UK or the US,” he says.

The biotech firm – named after the 54 internationally recognised countries in Africa – also plans to expand operations on the continent through partnerships with pharmaceuticals and research programmes on the continent.

“We are not trying just to be a Nigerian company… we are in talks with countries in East Africa, West Africa and South Africa.”

Data protection

However, he is worried about regulations or the lack of them in some African countries.

“We are complying with the necessary laws, but as you know sometimes there are regulations that are unclear. So we are constantly on alert so that we are compliant with all the necessary laws.”

The company has signed up to comply with data protection regulations like the US Health Insurance Portability and Accountability (Hipa) laws and Europe’s General Data Protection Regulation (GDPR) policy.

He says that all patient data is anonymised and stored in encrypted systems.

Companies developing drugs or diagnostic tests pay 54gene for collecting, anonymising and aggregating genetic data, Dr Ene-Obong says of the company’s business strategy.

Image copyright
Getty Images

There are several governments in Africa, for example in Kenya and Uganda, where the authorities have proposed the mass collection of DNA data to help fight crime.

The data collected by 54gene could therefore be valuable to the government and other private organisations.

But Dr Ene-Obong says the firm has no interest in sharing the information they gather.

“We have been approached by insurance companies to see if they can use the data to modify their offerings but we have turned those down.”

The firm would, however, be willing to share “big picture data”, which could help the government in understanding the status of the health of their populations.

“Information that they can use for planning and resource allocation,” he explains.

He says 54gene is determined not just to be regarded as “an African company” but a biotech firm with global footing.

0 comments

You must be logged in to post a comment.

  • Sjutra popodne kiša, do 19 stepeni
    on 22/04/2024 at 19:55

    U Crnoj Gori sjutra će biti uglavnom oblačno uz mjestimičnu kišu i temperaturu do 19 stepeni.

  • “Međunarodni partneri vide i cijene rezultate Skupštine”
    on 22/04/2024 at 19:37

    Javnost Crne Gore i međunarodni partneri jasno vide i izuzetno cijene rezultate Skupštine Crne Gore u proteklom periodu, kazao je predsjednik Skupštine Andrija Mandić.

  • "NATO bombardovanje nije bila legitimna akcija"
    on 22/04/2024 at 19:28

    Predsjednik Srbije Aleksandar Vučić večeras je na sjednici Savjeta bezbjednosti Ujedinjenih nacija (SB UN) osporio stav predstavnika SAD Roberta Vuda da je NATO bombardovanje Jugoslavije bila legitimna akcija.

  • Korupcija značajan problem, pravosuđe mora bolje
    on 22/04/2024 at 19:26

    U Crnoj Gori, kako ocjenjuje Stejt department u izvještaju o ljudskim pravima, tokom 2023. godine nije bilo značajnih promjena u toj oblasti.

  • Osnovna škola “Njegoš” postaje energetski efikasna
    on 22/04/2024 at 19:17

    Jedan od načina da se doprinese zaštiti životne okoline je i korištenje obnovljivih izvora energije. Osnovna škola "Njegoš" u Kotoru u potpunosti funkcioniše po tom principu. Na sličan način u proteklom periodu obnovljene su i druge školske i zdrastvene ustanove u Crnoj Gori.

  • Borovinić Bojović: Svako nesaglasje ne mora značiti krizu vlasti u Podgorici
    on 22/04/2024 at 19:08

    Još jedna aktuelna tema na Javnom servisu, a ovog ponedjeljka u emisiji "Naglas" pitamo: Kakvo je stanje u Glavnom gradu, godinu od formiranja nove gradske uprave?Koje rezultate bilježi lokalni Parlament i kako na razvoj Podgorice gledaju vlast i opozicija? Šta su razlozi za podnošenje inicijative za smjenu Olivere Injac? Kome pripada 300 stanova u Glavnom gradu?

  • Počelo suđenje Trampu u Njujorku
    on 22/04/2024 at 18:58

    U Njujorku je danas počelo suđenje bivšem predsjedniku Donaldu Trampu, obrazloženjem tužioca da je prekršio zakon kada je tokom kampanje za predsjedničke izbore 2016. godine isplatio novac porno glumici Stormi Danijels ne bi li ćutala o njihovoj navodnoj aferi. Trampova odbrana tvrdi da on nije počinio nikakvo krivično djelo i da će porota donijeti oslobađajuću presudu.

  • Spajić: Podrška novim kandidatima, da napreduju tempom Vlade
    on 22/04/2024 at 18:51

    Premijer Milojko Spajić rekao je da Predrag Zenović može biti glavni pregovarač i nosilac liste Pokreta Evropa sad na lokalnim izborima u Budvi, te da su političke i državne funkcije povezane. On je istakao da svako može da doprinese državi na različite načine. Smatra da pred dolazak lidera Zapadnog Balkana u Kotor ne treba da se prepucava saopštenjima sa predsjednikom Srbije Aleksandrom Vučićem zbog prozivanja ministarke Majde Gorčević.

  • Poljska spremna da primi atomsko oružje članica NATO
    on 22/04/2024 at 18:43

    Poljski predsjednik Andžej Duda je izjavio da je njegova zemlja spremna da primi atomsko oružje članica NATO, kao odgovor na raspoređivanje ruskih nuklearnih raketa u Bjelorusiji.

  • "Zbog pogoršanja situacije u Ukrajini EU se sprema za svjetski rat"
    on 22/04/2024 at 18:34

    Kao odgovor na pogoršanje situacije u Ukrajini, donosioci odluka u Briselu "spremaju se za svjetski rat uprkos neuspjehu strategije isporuka naoružanja", izjavio je danas mađarski ministar spoljnih poslova Peter Sijarto.

  • DPS: Beranama neophodni vanredni izbori
    on 22/04/2024 at 21:05

    Trećim neuspjelim nastavkom Desete redovne sjednice Skupštine opštine Berane, lokalna vlast je još jednom pokazala da im dobrobit građana nije prioritet, poručuju iz lokalnog DPS-a.

  • “Međunarodni partneri vide i cijene rezultate Skupštine”
    on 22/04/2024 at 19:37

    Javnost Crne Gore i međunarodni partneri jasno vide i izuzetno cijene rezultate Skupštine Crne Gore u proteklom periodu, kazao je predsjednik Skupštine Andrija Mandić.

  • Borovinić Bojović: Svako nesaglasje ne mora značiti krizu vlasti u Podgorici
    on 22/04/2024 at 19:08

    Predsjednica Skupštine Glavnog grada Jelena Borovinić Bojović saopštila je u emisiji "Naglas" da nema krize vlasti u Pogorici, te da svako nesaglasje ne znači krizu. S druge strane odbornici u Skupštini Glavnog grada Andrija Klikovac i Miloš Mašković tvrde da je situacija u gradskoj vlasti toliko loša da komuniciraju samo preko medija. Odbornica PES-a Anđela Mićović je kazala Pokret ne bježi od izbora ako dođe do krize, ali i da će aktuelna vlast angažovati forenzičare koji će ispitati tokove novca u svim gradskim preduzećima tokom vršenja vlasti DPS-a.

  • Spajić: Podrška novim kandidatima, da napreduju tempom Vlade
    on 22/04/2024 at 18:51

    Premijer Milojko Spajić rekao je da Predrag Zenović može biti glavni pregovarač i nosilac liste Pokreta Evropa sad na lokalnim izborima u Budvi, te da su političke i državne funkcije povezane. On je istakao da svako može da doprinese državi na različite načine. Smatra da pred dolazak lidera Zapadnog Balkana u Kotor ne treba da se prepucava saopštenjima sa predsjednikom Srbije Aleksandrom Vučićem zbog prozivanja ministarke Majde Gorčević.

  • "Listu predvodim kao nestranačka ličnost, cilj boljitak Budve"
    on 22/04/2024 at 18:23

    Nosilac odborničke liste PES-a u Budvi i glavni pregovarač Crne Gore sa EU Predrag Zenović poručuje da je njegov politički angažman u gradu iz kojeg dolazi kao nestranačke ličnosti isključivo izraz potrebe da podrži tim za koji je, kako navodi, siguran da može donijeti dobro Budvi.

  • "Ljubo Milović bio zadužen za nadzor Belivuka i Miljkovića"
    on 22/04/2024 at 17:40

    Odbjegli policajac Ljubo Milović bio je zadužen za nadzor Veljka Belivuka i Marka Miljkovića, pripadnike kavačkog kriminalnog klana, tokom njihovog boravka u Crnoj Gori, ekskluzivno je u emisiji “Referat” saopštio bivši premijer Zdravko Krivokapić. Bivši pomoćnik direktora policije Enis Baković, prema riječima Krivokapića, bio je jedan od ključnih ljudi koji su dali nalog da Belivuk i Miljković uđu u našu zemlju. Krivokapić tvrdi i da je informacije Europola od njega, gotovo pola godine, krio Dritan Abazović.

  • "Borba protiv organizovanog kriminala i korupcije od izuzetne važnosti"
    on 22/04/2024 at 17:03

    Borba protiv organizovanog kriminala i korupcije od izuzetne važnosti za naše društvo, istakao je predsjednik Skupštine Crne Gore Andrija Mandić tokom Konferencije predsjednika parlamenata zemalja članica EU, sa Martinom Bosmom, predsjednikom Predstavničkog doma Holandije. Mandić je predsjednika Bosmu upoznao sa aktuelnom političkom situacijom u Crnoj Gori, ističući rezultate koje je postigao parlament.

  • "Članstvo u EU glavni je spoljnopolitički cilj Crne Gore"
    on 22/04/2024 at 15:41

    Članstvo u Evropskoj uniji glavni je spoljnopolitički cilj Crne Gore i naša zemlja je u proteklih šest mjeseci postigla izuzetno mnogo na tom putu, kazao je predsjednik Skupštine Crne Gore Andrija Mandić na sastanku sa Jusijem Hala-ahom, predsjednikom Parlamenta Finske. Oni su se susreli danas u Palma de Majorci - Španija, tokom Konferencije predsjednika parlamenata zemalja članica EU.

  • DPS Pljevlja: Na Lekića "kidišemo" zbog njegovog kriminala
    on 22/04/2024 at 15:19

    Kada je Demokratska partija socijalista ukazivala javnosti na dosadašnja (ne)djela koja su produkt raznih „direktorovanja“ Milana Lekića, isti je “kojevitezao” da na njega “kidišemo” zato što je Srbin, a kada je krao kao izvršni direktor Rudnika, odbrana je drugačija – “kidišemo“ na njega jer je sačuvao Rudnik uglja od gašenja, smatraju iz Demokratske partije socijalista (DPS).

  • CGO: PES da odustane od nauma da Zenović predvodi listu u Budvi
    on 22/04/2024 at 14:59

    Povodom medijskih navoda da će glavni pregovarač Crne Gore sa Evropskom unijom Predrag Zenović, nositi izbornu listu Pokreta Evropa sad na lokalnim izborima u Budvi u maju ove godine, a uoči sjednice Glavnog odbora PES, CGO poziva i Zenovića i PES da državni interes stave ispred partijskog i partikularnog i da odustanu od ovog nauma.